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"DAVID ARMSTRONG
"

"DAVID ARMSTRONG
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12.06.2024 Ausstellung in der Kunsthalle Zürich, bis am 19. September 2024


Bild: David Armstrong, Cookie at Bleecker St., NYC, 1977 - 
Courtesy of the Estate of David Armstrong

Dies ist die erste umfangreiche Ausstellung des amerikanischen Fotografen David Armstrong (1954-2014). Zu sehen sind knapp hundert Porträts, eine Auswahl von Landschaftsaufnahmen sowie rund 300 Kontaktabzüge aus den 1970er- bis 1990er-Jahren. Warum dieses Werk jetzt?

Erstens ist es ein von Schönheit flimmerndes Dokument seiner Zeit. Wir sehen ein New York, das es so nicht mehr gibt. Es ist das New York als Lebensgefühl jenseits des Empire State Buildings, der Strassenschluchten und gelben Taxis, wie es sich millionenfach in Filmen, Erzählungen, Lebensentwürfen und in der Werbung niedergeschlagen hat. Es ist das New York als Versprechen und das New York als Heimat für Aussenseiter:innen und Gestrandete, für Künstler:innen, Dichter:innen, Musiker:innen und Bohèmien:nes.

Cookie Mueller, u.a. Schauspielerin in John Waters Skandalfilm Pink Flamingos, hat sie in ihren Texten verewigt, Armstrong wiederum hat viele von ihnen portraitiert, so auch Cookie Mueller. Sie lebten, wie er selbst, in Downtown Manhattan, feierten Partys im legendären Mudd Club und hingen am Strand von Provincetown, Massachusetts, rum. So treffen wir in dieser Ausstellung auf die Schauspielerin und Galeristin Patti Astor, die Künstler:innen John Waters, Greer Lankton, Jack Pierson, Tabboo! und Christopher Wool, den Schauspieler und Filmemacher Vincent Gallo, die Fotografin Nan Goldin, den Kurator Klaus Biesenbach, den Schriftsteller Gary Indiana, den Anwalt und Bürgerrechtler William Kunstler, die Musiker Philippe Marcade, John und Evan Lurie, das Model und spätere Vogue-Redakteurin Lisa Love, den Tätowierer Mark Mahoney, die Künstlerin und Modedesignerin Maripol, den Dichter und Kunstkritiker Rene Ricard, das Transgender Model Teri Toye oder eben Cookie Mueller.

Armstrong hat seine Generation fotografiert. Zuerst im Boston der 1970er-Jahre, wo er an der School of the Museum of Fine Arts studierte und mit Fotograf:innen und Künstler:innen wie Nan Goldin, Mark Morrisroe oder Taboo! eine Szene bildete. Die frühesten Schwarzweissfotografien zeigen junge Menschen zwischen frühreifer Nachdenklichkeit und zigarettenrauchender Rebellion: "Als ob es überall sein könnte. Es ist, als ob sie gegen ihre Ausbildung rebellieren würden. Sie sind auf der Kunsthochschule, aber sie wollen nicht diese distanzierten Beobachter:innen sein, sie wollen sich selbst beobachten, ihr eigenes Leben, ihre Freunde, die Drogen, und ihre Bars. ... Weisst du, es ging um Queerness, es ging um Punk und Rebellion, es ging um Drogendealer, um Drag-Bars, HIV, das liess sich nicht voneinander trennen." (Oral history interview with Lia Gangitano, 2017 February 5-6. Archives of American Art, Smithsonian Institution.).

Die Ausstellung macht sichtbar, wie Armstrong nicht nur Menschen, sondern das Lebensgefühl einer Generation abbildete – und wie er ihm dabei gleichzeitig Form gab. Dieses Lebensgefühl kannte verschiedenste Facetten, es war berauscht und überschwänglich, es war voller Melancholie und Langeweile, es war stolz und randvoll gefüllt mit Coolness und Gefühlen. Randständigkeit wurde als Erfolg gefeiert und vielen blieb auch keine andere Wahl.

Es gab eine Lust auf das Gegenüber – und sei es nur die Kamera und die Spiegelung. Und es gab ein unverblümtes Vergnügen an Pose und an Verführung. Alle sind sexy. Aber vor allem fällt die geradezu schockierende Intimität auf. Der Schock rührt daher, dass diese Form von Intimität aus unseren Porträts verschwunden ist, ohne dass wir es gemerkt haben.

Das alles hätte leicht schief gehen können, denn es gab von allem zu viel: zu viel Energie, zu viel Intensität, zu viel Zeit und zu viel fehlendes Geld: "Ja, das Leben in der wirklichen Welt ist hart. Schauspieler:innen müssen kellnern, Balletttänzerinnen arbeiten als Oben-ohne-Gogogirls, Künstler:innen waschen Geschirr, und das ist noch nicht einmal das Schlimmste. Eines Tages bringst du vielleicht deinen Müll in die U-Bahn oder du scheisst dir in die Hosen, während du gerade in deiner Bank anstehst.", schrieb Cookie Mueller in den 1980er-Jahren in Another Boring Day, einem 2022 erstmals publizierten Text.

Darin aber liegt die Kunst von Armstrong und seine Bedeutung: Dass er diesem Zuviel und Zuwenig dieser Zeit nicht vollen Lauf gelassen hat; dass er es nicht überhöhen und exotisieren wollte, sondern, im Gegenteil, ihm Zügel angelegt hat. Denn Armstrongs Kunst ist, wie andere es bereits festgestellt haben, im Grunde klassisch-konservativ. Musste sie auch sein. Sie orientierte sich an der Malerei, die er ursprünglich studiert hatte, und von der er die Porträtkunst entlehnte, die Landschaftsmalerei und das Genrebild. Diese Bildtypen mit ihren je eigenen, tief in der Geschichte verankerten bildnerischen Konventionen erlaubten es Armstrong, das Gegenüber einzufangen und zu rahmen, um auf das Allgemeintypische (einer Generation, eines Lebensgefühls, eines Moments) zu fokussieren, ohne dem Individuum seine Grossartigkeit und Unzulänglichkeit wegzunehmen. Und sie erlaubten es ihm, ziemlich schamlos Schönheit zu zelebrieren: "Ich erinnere mich, wie ich zum ersten Mal die Fotos von Peter Hujar gesehen habe. Ich war von Grund auf erschüttert. Ihre Kraft, diese Authentizität und gleichzeitige Zurückhaltung, die Proportionen und die ruhige, dezente Erhabenheit, wie sie auch 'klassische Kunst' auszeichnet." (David Armstrong im Gespräch mit Jack Pierson in Night and Day, 2012).

Armstrongs Werk besteht, grob gesagt, aus drei Werkgruppen: Portraits von Menschen vorwiegend aus seinem Freundeskreis; verschwommene Landschaften ab den späten 1980er-Jahren; und, drittens, kommerzielle Aufnahmen für die Fashionindustrie, wie sie ab Mitte der 1990er-Jahre entstanden. Im Zentrum der Ausstellung steht die erste Werkgruppe, die Porträts seiner Freund:innen, Lovers und Bekannten, Künstler:innen, Dichter:innen und Dealers. Sie wird ergänzt durch eine Auswahl von rund 300 hier erstmals gezeigten Kontaktabzügen. Diese geben Einblick in Armstrongs Vorgehen und Fotografieren und erweitern den Blick auf sein Schaffen. Dazu wurde eine Reihe von Landschaftsaufnahmen beigefügt. Sie bilden einen Gegenpol zu den Porträts. Im Unterschied zu den Porträts erscheinen sie losgelöst von Ort und Zeit. Einem Gebäude oder einer Landschaft ist es egal, fotografiert zu werden oder nicht. Sie posieren nie und wollen weder gesehen, noch verstanden oder ausgestellt werden. Sie sind einfach da und werden uns lange überleben, und darin liegt die Melancholie, die Armstrong hier inszeniert.

In welcher Tradition aber steht Armstrongs Werk? Insgesamt kann gesagt werden, dass auch Armstrongs Fotografie, wie die vieler amerikanischer Fotograf:innen, indirekt oder direkt um die Figur der Aussenseiter:innen, Heimatlosen, Anti-Held:innen und Einzelgänger:innen dreht. Diese Figur hat die amerikanische Kunst und Kultur wie kaum eine andere geprägt, sie ist die Grundlage des amerikanischen Mythos, des Westerns und des Asphalt Cowboys. Sie ist ohne ihren Gegenentwurf, den Selfmademan, den Ölbaron aus der Gosse, den Computermilliardär aus der Garage und den Immigranten als Hollywoodstar nicht zu denken.

Kurzbiographie

David Armstrong (1954 Arlington, Massachusetts – 2014 Los Angeles) besucht 1974 die School of the Museum of Fine Arts an der Tufts University (Boston) mit der Absicht, zu malen. Er wendet sich der Fotografie zu und bildet zusammen mit Nan Goldin, Phillip-Lorca diCorcia, Mark Morrisroe, Jack Pierson, Taboo!, Gail Thacker und anderen, was später als Boston School der Fotografie bezeichnet werden sollte. 1977 zieht er nach New York und hat dort seine erste Ausstellung in der Hudson Gallery (zusammen mit Nan Goldin). Er macht die Filmstills für Eric Mitchells Film Underground U.S.A. (1980), in dem Patti Astor, Rene Ricard, Jackie Curtis und Jedd Garet mitspielen. 1981 ist er Teil von New York/New Wave im P.S.1, einer umfangreichen Gruppenausstellung mit Künstler:innen, Dichter:innen, Graffiti-Künstler:innen, Fotograf:innen und No-Wave-Musiker:innen (kuratiert von Eric Mitchell). 1983 stirbt sein Ex-Freund Kevin McPhee an AIDS. 1989 ist er Teil der einflussreichen Ausstellung Witnesses: Against Our Vanishing im Artists Space in New York, kuratiert von Nan Goldin. 1992 zieht er nach Berlin, wo Goldin zu Gast beim DAAD Programm ist. In den 1990er-Jahren werden Armstrongs Arbeiten in verschiedenen Ausstellungen gezeigt, unter anderem in der Matthew Marks Gallery (New York), in der Galerie Bruno Brunnet (Berlin), im Museum für Gestaltung in Zürich, an der Whitney Biennal in New York, in der Galerie Scalo (Zürich und New York), bei Yvon Lambert (Paris), im ICA Boston (Boston) oder bei Judy Goldman Fine Art (Boston). In Walter Keller des Scalo Verlags in Zürich findet Armstrong einen wichtigen Förderer, der drei seiner Bücher veröffentlicht: A Double Life. David Armstrong / Nan Goldin (1994), The Silver Cord (1997) sowie All Day Every Day (2002), letzteres herausgegeben vom Zürcher Filmhistoriker Martin Jaeggi. Nach seinem Tod 2014 wird der Estate David Armstrong gegründet und sein Werk von Colleen Doyle und Elizabeth Whitcomb in Zusammenarbeit mit Tess Çetin, Nicole Skibola und Linnea Vedder inventarisiert.

khz

Kontakt:

https://www.kunsthallezurich.ch/de/ausstellungen/8760-david-armstrong

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Ausstellung "David Armstrong", Kunsthalle Zürich, 2024 - Foto: Cedric Mussano Bilder/Images courtesy David Armstrong Archive & Kunsthalle Zürich

Bild: Ausstellung "David Armstrong", Kunsthalle Zürich, 2024 - Foto: Cedric Mussano - Bilder/Images courtesy David Armstrong Archive & Kunsthalle Zürich

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